Paracommando’s trainen maandlang in West-Afrikaanse jungle. "Na Nieuwjaar zitten we alweer in Noorwegen."

17/12/2019, 11:23
Paracommandos tijdens een hindernisparcours in de jungle van Gabon tijdens Tropical Storm 19
Paracommando's tijdens een training in de jungle van Gabon - © Defensie - R Sedeyn

1058 militairen, voornamelijk paracommando’s uit Tielen en Flawinne, oefenden van 6 november tot 16 december in het exotische West-Afrikaanse Gabon. Waarom Gabon? “Leopoldsburg is niet Libreville. De hitte en de nattigheid van de jungle kan je niet trainen bij ons.”

Voorbije zondagvoormiddag op een strand in de buurt van Caomé, een half uur hotsen en botsen van de Gabonese hoofdstad Libreville. Hier vindt de afsluitende demonstratie-oefening plaats van de Belgische legeroefening ‘Tropical Storm’. Hier, dat is het Centre d’entraînement commando en forêt équatoriale du Gabon, een kilometers en kilometers brede lap regenwoud waar Franse mariniers in hun gewezen Franse kolonie jungletechnieken testen. En ook hoe te overleven.

Spectaculair

Nu moeten Belgische para’s en duikers de meegereisde generaals en pers overtuigen van hun daadkracht in hete en vochtige omstandigheden. Het is 28 graden. Luchtvochtigheid in 98 procent. De zon, hier net boven de evenaar brandt. Links de mangroves en het regenwoud, insecten en ander kruipend ongedierte, rechts de Atlantische Oceaan. In de lucht een C-130. Die dropt parachutisten boven zee. Een kwartier later staan die op het strand, beveiligen de situatie, roepen een Agusta-helikopter met een groot rood kruis op die zo meteen een gewonde soldaat zal evacueren. Zand en zout nat spatten tot bij de gretig klikkende of rollende camera’s.
Dat scenario levert spectaculaire beelden op, uitstekend materiaal om jongen mensen te lokken richting Defensie. Want dat er gaten vallen in de eenheden, merkt nu ook Jan Soldaat op. Paracommando Simon (29), een onderofficier uit Lanaken die bij het 3de para in Tielen werkt, zegt het zo: “De pensioneringsgolf beginnen we echt te voelen. We voelen de onderbemanning. Onze jongens moeten stilaan jong doorschuiven. Terwijl dit net zo’n interessante job is. Precies of de jeugd wil niet meer van huis zijn.”

Sexy

Generaal-majoor Pierre Gérard, de nieuwe commandant van de Landcomponent, bevestigt: “De uitdaging tegenwoordig is personeel. In mijn geval: hoe hou ik een bepaald niveau van goede, inzetbare soldaten met dalende manschappen? De landmacht telt nu minder dan 9.000 soldaten, terwijl er dat minstens 10.000 zouden, moeten zijn. Twee jaar geleden hadden we die tienduizend wel nog. De rekrutering loopt wel goed intussen, maar volstaat niet om de pensioneringsgolf op te vangen. Dus ja, er zijn gaten.”

Het leger wat sexyer maken. Ook dat spelt dus mee achter deze ‘Tropical Storm’, alweer de derde jungle-oefening voor de para’s in vijf jaar tijd in Gabon. De term ‘snoepje’ wil kolonel Vincent Descheemaeker van het Special Operations Command (SOCOM) echt niet in de mond gelegd krijgen. “Maar het is zeker wel zo dat dit ook een manier is om onze jonge soldaten te motiveren om een op andere, meer tot de verbeelding sprekende plekken te oefenen. We verkopen het leger ook zo in onze spots: inzet en actie wereldwijd. Maar tegelijk is dit hier ook een zeer relevante oefening.”

Congo is niet ver

Wat is er zo relevant aan Gabon, hier op de evenaar in West-Afrika? “Het is een uitstekende plek om ons Special Operations Regiment, waarvan de para’s deel uitmaken, voor te bereiden op wereldwijde inzet”, zegt generaal-majoor Johan Peeters, onderstafschef Operaties en Training. “Zeker voor opdrachten in Centraal-Afrika. De militaire relaties met Congo zijn weer in een opstartfase sinds president Tshisekedi aan de macht is, maar Congo blijft toch een grote zorg in Afrika. Hier in Gabon is het klimaat vergelijkbaar. Bovendien hebben we hier een uitstekende militaire infrastructuur die we kunnen gebruiken van onze Franse vrienden. Voor onze militairen zijn de trainingsmogelijkheden hier interessant en uitdagend. Libreville is iets anders dan het Kamp van Leopoldsburg. “

“Dit was vooral een oefening op bataljonsniveau” , nuanceert Lakenaar Simon. “Soms gaat het dan wat trager. Voor de staf was het razend druk om ales georganiseerd te krijgen op sommige hele slechte wegen, voor de soldaten was het soms saai. Wij para’s passen ons trouwens aan elk klimaat aan. Na Nieuwjaar zitten we alweer in Noorwegen. Wel goed aan deze oefening was het samenwerken let de collega’s van de helikopters en die van de medische dienst.”

Zo’n medic is Benny uit Neerpelt. “Ik ben ook para, maar tegelijk ook van de medische dienst. Of dit nuttig was? Altijd. ’s Nachts in de jungle slapen is eens iets anders. En als het dan niet regent dat het giet, is het niet echt. Of ik veel medisch werk heb gehad? Valt mee. Een verstuikte enkel, wat blaren, wat snijwonden… Die moet je zeker goed verzorgen in deze omstandigheden. Het was fijn om hier te zijn, maar het is ook fijn om terug te gaan. Naar de kou.”