Honden van leger en politie omgeschoold tot coronaspeurders: “Ze doen het even goed als PCR-test”

9/03/2021, 08:00
Militaire hondengeleider met hond
Shares345

Zes Belgische speurhonden van het leger, politie en brandweer werden met klinkend succes omgeschoold tot coronahonden. Ze kunnen zweetstalen testen op de aanwezigheid van het coronavirus. “De effectiviteit is 95 procent. De honden doen het even goed als de PCR-testen”, zegt microbioloog Chris Callewaert (UGent).

Verschiet niet als u deze zomer wordt gevraagd om met een doekje onder de oksels te gaan. De kans is groot dat tegen dan honden zullen worden ingezet om het coronavirus op te sporen. Het opleidingsprogramma voor coronahonden boekte sterke resultaten. De zes deelnemers maakten nauwelijks missers. De kans op vals positieven – eigenlijk niet besmet – ligt tussen de 0 en 2 procent. Het risico op vals negatieven ligt hoger: zo’n 33 procent. “Maar dat percentage zal afnemen hoe meer ervaring de honden opbouwen”, zegt Callewaert. Om de betrouwbaarheid te verhogen zullen per staal twee honden worden ingezet. “Dat maakt de honden bijna net zo effectief als een pcr-test.”

Dat speurhonden explosieven en drugs kunnen opsporen, is algemeen bekend. Maar ook vandaag al worden ze ingezet om verschillende types kanker, malaria, diabetes, en virale en bacteriële infecties te detecteren. Ze kunnen dat omdat ziektes een unieke geur hebben. Of beter gezegd: “De reactie van ons immuunsysteem op een bepaalde ziekte creëert telkens die unieke geur”, zegt Callewaert. Een immuunreactie op het coronavirus ruikt dus steeds hetzelfde en verschilt van immuunreacties tegen bijvoorbeeld het griepvirus. Niet onbelangrijk: een immuunreactie op de vaccins ruikt wellicht ook anders, al moet dat nog verder onderzocht worden.

Luchthavens en evenementen

Het onderzoek is een samenwerking tussen de UGent, de universiteit van Luik, politie, leger en de overheid. Parallel loopt ook nog een beloftevolle studie met het Bredense bedrijf K9. Uit een twintigtal ziekenhuizen werden zweetstalen bekomen van honderden patiënten. Dat was volgens Callewaert de meest tijdrovende klus en ook de reden waarom nog ‘maar’ zes honden zijn opgeleid. Nu de opstartfase achter de rug is, hoopt hij snel nog tientallen tot honderden trouwe viervoeters op te leiden.

De honden – een springer, border collie en vier Mechelse herdershonden – zullen binnenkort wellicht worden ingezet op luchthavens en bij evenementen zoals voetbalwedstrijden. De UGent overweegt om ze te gebruiken bij het heropenen van de aula’s. Een tiental andere landen waaronder Duitsland, Frankrijk en Finland gebruiken ze al. De voordelen zijn dan ook groot. Honden geven een betrouwbaar resultaat in enkele seconden en het is relatief goedkoop. Volgens een Franse studie kost een test door hond ongeveer één euro. Bij andere testen gaat het al snel om tientallen euro’s. “Het begon vorig jaar als een wild idee”, zegt Callewaert. “Maar nu zijn we zeker dat coronahonden een belangrijke rol gaan spelen in de beheersing van de pandemie.”