Een uiterst uitzonderlijke erkenning: Luitenant-Kolonel Christophe Onraet krijgt hoge Britse onderscheiding voor inzet bij herdenking WOI

10/09/2020, 18:51
Lt-kol Onraet
Shares2.5k

Lid worden van de Order of the British Empire, het is uitzonderlijk dat een niet-Brit die eer te beurt valt. Vrijdag bekroont de Britse ambassadeur echter niet minder dan drie West-Vlamingen met een lidmaatschap van de orde, en dat voor hun inzet bij het organiseren van plechtigheden rond de Eerste Wereldoorlog. Luitenant-Kolonel Christophe Onraet en Erwin Ureel krijgen de titel van Member, terwijl Peter Slosse zelf tot Officer of the Most Excellent Order of the British Empire wordt uitgeroepen.

De Britse ambassadeur Martin Shearman komt vrijdag naar Ieper om drie West-Vlamingen een niet-alledaagse bekroning te geven voor hun werk bij de herdenkingsplechtigheden voor de Britse slachtoffers van WO I. Het gaat om Peter Slosse (55), directeur Dienst Toerisme in Ieper, de voormalige provinciecommandant Luitenant-Kolonel Christophe Onraet en Erwin Ureel. De eerste twee zijn Ieperlingen, terwijl Erwin in Roeselare woont.

Peter Slosse, die de titel van Officier of the Most Excellent Order of the British Empire (OBE) krijgt toebedeeld, is heel blij dat hij die eer te beurt valt. “In april 2019 kreeg ik een eerste brief met daarin de vraag of ik de titel zou aanvaarden mocht die mij worden toegekend”, zegt de directeur Toerisme. “Het lijkt me evident om daar ja op te antwoorden. Daarop hoorde ik een lange tijd niets meer, tot ik plots opnieuw een brief kreeg met daarin het goede nieuws.”

Slag van Passendale

De MBE- en OBE-titels zijn zo Brits als maar kan. Ze vormen een onderdeel van de Order of the British Empire. Het is vrij uitzonderlijk dat niet-Britten de medailles krijgen opgespeld, en het is al helemaal uitzonderlijk dat een niet-Britse militair de titel krijgt, Christophe Onraet is wellicht de eerste. Om de medaille te krijgen moet je worden voorgedragen. “Wie dat voor mij heeft gedaan, weet ik niet”, zegt Peter Slosse. De directeur wordt niet alleen bekroond voor zijn werk tijdens de herdenkingsperiode 14-18, maar voor zijn hele carrière. De Ieperling is al 30 jaar actief op vlak van organiseren van plechtigheden. Een eerste keer gebeurde dat in 1987 met de herdenking van 70 jaar Slag van Passendale. Later volgden nog tal van ceremonies met een hoogtepunt in 2014-2018. “Ik ben zeer vereerd, maar het is natuurlijk niet allemaal mijn verdienste. Ik ben een heleboel mensen die in de loop der jaren met mij samenwerkten heel dankbaar. Zonder hen was het allemaal niet mogelijk geweest.”

Ik ontving eerst een bedankingsbrief en dacht dat dat het was. Later viel echter een plechtige enveloppe in mijn bus met de melding dat ik Member of the British Empire werd. Ik viel even van mijn stoel.

Schakel tussen defensie en burger

Op een bepaald moment ziet Christophe Onraet, die in 2007 werd bevorderd tot Luitenant-kolonel, een vacature voor provinciecommandant passeren. Hij stelt zich kandidaat en, een beetje tot zijn eigen verbazing, krijgt hij in 2014 een bureau in een statig gebouw pal in de Brugse binnenstad, waar het militair commando West-Vlaanderen zijn uitvalsbasis heeft.

“Het provinciecommando is een schakel een tussen defensie en de burger”, aldus Christophe Onraet. “De provinciecommandant is de militaire raadgever van de gouverneur in het kader van nood- en interventieplannen. We doen de coördinatie van de militaire bijdrage bij grote rampen. Het leger springt bij als de burgerlijke middelen uitgeput zijn. Het is niet dat wij gewapende soldaten de straat op sturen, dat mandaat hebben we niet. Wel kunnen we met heel wat materiaal en manschappen over de brug komen indien vereist.”

100 jaar WO I

Waar de Luitenant-kolonel sinds 2014 heel vaak mee bezig was, waren de herdenkingen in het kader van 100 jaar Eerste Wereldoorlog. “Het was onze taak om alles te coördineren en de samenwerking tussen de verschillende overheden en diensten met de militairen vlot te laten verlopen. Het is iets wat ik erg belangrijk vond, want ik heb een grote interesse voor WO I.” De provinciecommandant was op bijna alle plechtigheden en ceremonies aanwezig. “Bij kleinere plechtigheden was ik soms de enige militair, maar ik wou echt dat defensie er werd vertegenwoordigd. Ik vond dat niet meer dan normaal en een blijk van respect. Dat zorgde er wel voor dat ik vaak gedurende de weekends uithuizig ben geweest.”

De officier gaat nu met pensioen en sluit met een goed gevoel zijn periode als provinciecommandant af. “Ik ben blij dat ik de eeuwherdenking volledig heb kunnen beleven en mee helpen steunen. Het is nu aan mijn opvolger fregatkapitein Philippe De Cock om mijn taak voort te zetten. Hij is een ervaren marine officier en is de geknipte man, daar heb ik alle vertrouwen in”, klinkt het.

“Wat ik nu ga doen? Vooral weer wat vaker sporten. Ik fiets, loop en ga naar de fitness. En lezen. Ik heb de voorbije jaren veel boeken gekregen, en die staan te wachten in mijn kast.”