250 Belgische soldaten op NAVO-missie: ‘Hiervoor gingen jullie bij Defensie. Niet om in Antwerpen op straat te staan’

28/10/2019, 11:22
Belgische soldaten met een FN Scar
© Bart Leye

Volle gas voorwaarts, enkele rookgranaten voorop en dan hard in de remmen: het gaat vooruit tijdens de – gesimuleerde – aanval van onze Belgische troepen. Nog twee luide knallen en plots stormt tien man uit de pantservoertuigen. We bevinden ons op het grootste militaire oefenterrein van Litouwen. 258 Belgische militairen zijn hier op NAVO-opdracht, en wij waren erbij.

Het doel is duidelijk: ‘Little Vilnius’, een nagebouwd dorp op het oefenterrein dat op 50 kilometer van hoofdstad Vilnius ligt, zit vol vijanden en moet worden vrijgemaakt. Enkele pantservoertuigen met kanonnen hebben zich verdekt opgesteld in de verte. Zij bewaken de flanken en schieten op al wat in en uit het dorp probeert te komen. De seconden tikken voorbij, en dan breekt de hel los. Twee knallen, gevolgd door drie nog luidere knallen. Een pantservoertuig met een klein kanon op stormt op ons af. Temidden van de stofwolk springen vijf zwaarbewapende militairen er achteraan uit. In enkele seconden stuiven ze een huis binnen. “Contact! Links!” Een hoop salvo’s en geroep later horen we in veelvoud: “Clear!” Dit gebouw is veilig, maar er staan er nog en de vijand kan overal en nergens zitten.

Opnieuw knallen, en de volgende huizen worden op dezelfde manier ‘opgekuist’, zoals dat in vaktermen heet. We staan er vlakbij en de militairen schieten met blankmunitie: dezelfde knallen, maar er worden geen kogels afgevuurd. “Het geeft wel adrenaline”, zegt één van hen die net de oefening heeft afgewerkt. “Met échte kogels is het nog spannender, maar dit voelt heel echt aan.”

Geen oefening

Hij is één van de 258 Belgische militairen, vooral van het Bataljon Bevrijding 5de Linie uit Leopoldsburg, die hier vier maanden in Litouwen in het kader van hun NAVO-missie ‘Enhanced Forward Presence’ aanwezig zijn en oefenen met andere lidstaten. Alles samen zitten hier in Litouwen ongeveer 1.200 NAVO-militairen. Ook de Tsjechen, Duitsers, Noren, Nederlanders en IJslanders zijn deze periode van de partij. Tegen eind december worden de Belgen opnieuw in ons land verwacht, samen met hun 82 voertuigen.

De NAVO-missie is een antwoord op de Russische inval op de Krim in 2014 in Oekraïne. In de Baltische staten en Polen, aan de grens met Rusland en Wit-Rusland, heeft de NAVO sindsdien battle groups opgezet: permanente aanwezigheid van NAVO-troepen. Estland, Letland, Litouwen en Polen, landen die sinds de Russische inval in de Krim met weinig heimwee terugkijken op hun tijd aan de Russische kant van het ijzeren gordijn, waren vragende partij. “Dit is een politiek signaal naar Rusland: wij als NAVO zijn hier aanwezig en zullen ons lidstaten beschermen”, zegt generaal-majoor Johan Peeters, baas van de militaire operaties en trainingen.